Sambi en el hielo | Arseblog… un blog del Arsenal

Cuando Mohamed Elneny se rompió el tendón de la corva en la última semana de la ventana de fichajes de verano, con Thomas Partey ya lesionado, la reacción del Arsenal fue instructiva para Albert Sambi Lokonga. Pasaron el día de la fecha límite persiguiendo al mediocampista del Aston Villa, Douglas Luiz. Perseguir a un cliente de Kia Joorabchian el día de la fecha límite es la señal más clara posible de que el Arsenal está navegando en algún lugar cercano al modo de pánico.

Elneny regresó dentro de dos meses y Thomas Partey estaba jugando nuevamente dentro de las tres semanas posteriores a la finalización del plazo. Hay algunas advertencias, por supuesto. Elneny se recuperó antes de lo previsto y el estado físico de Partey siempre se siente como si fuera de cristal. No obstante, Arteta no quería considerar la posibilidad de que Sambi Lokonga jugara en el centro del campo más profundo de forma semiprolongada. Esto se debe, en parte, a que durante la primavera se tomó claramente la decisión de que el ‘rol del Partido’ no se adaptaba mejor a las cualidades de Sambi.

Después de un par de derrotas ante Brighton y Southampton en abril, Arteta sacó a Sambi de la línea de fuego e instaló a Mohamed Elneny en ese papel más profundo. Las actuaciones del egipcio fueron suficientes para ganarle una extensión de contrato por un año. La idea era clara, Elneny iba a ser el respaldo de Partey y las habilidades de Sambi Lokonga se consideraron más adecuadas para el puesto actual de Granit Xhaka.

El problema es que, para Sambi, hay aún más tráfico delante de él en esa posición. Fabio Vieira ciertamente parece ser una alternativa preferida, tal vez incluso Emile Smith Rowe también cuando esté en forma. Es difícil imaginar que la próxima gran compra del Arsenal en el mercado no sea un centrocampista con Partey y Xhaka entrando en la treintena. También vale la pena recordar que, en el momento en que Sambi firmó, Xhaka parecía listo para unirse a la Roma. Que finalmente se quedara significó otra obstrucción a los minutos del primer equipo.

No parece haber mucho camino hacia ese papel para el belga. Jugó allí en el reciente partido de la Europa League contra el FC Zurich y, en mi opinión, tuvo una noche muy variada. Creo que el problema para Sambi es de identidad. No estoy seguro de que nadie sepa realmente lo que es todavía. En el sistema de Arteta, donde casi siempre hay cinco jugadores por delante del balón y cinco detrás, no se ha hecho un hueco.

Para mí, no se ve especialmente como si quisiera estar detrás o delante de la pelota. Quiere estar en él y seguirlo y me hace preguntarme si encaja o puede encajar en el estilo de juego posicional de Arteta. Sus actuaciones en el papel más profundo no han sido espectaculares, si no desastrosas. El problema para él allí es que cualquier comparación con Partey va a ser desfavorable.

Sambi es bastante bueno haciendo intercepciones en el mediocampo, que es una de las fortalezas clave de Partey, sabiendo cuándo saltar de su búnker para engullir balones sueltos. Partey promedia 1.28 intercepciones por 90 (a través de FBRef) con Sambi en 1.07. Sin embargo, Partey hace 2,22 tacleadas por 90 con Sambi en 0,80. No tiene la presencia que tiene Partey en ese rol y eso es lógico, en realidad, no muchos mediocampistas en la Premier League la tienen.

Nuevamente, comprensiblemente, creo que Sambi se ve un poco reservado cuando juega un papel más profundo. Él entiende la cantidad de responsabilidad que asume como el único pivote del mediocampo y creo que lo lleva a ser extremadamente cauteloso. No sería sorprendente que la confianza del belga no se haya hundido durante su tiempo en el norte de Londres también.

El documental Todo o nada de la temporada pasada capturó imágenes de un intercambio de cara de luna entre Sambi y Eddie Nketiah. Nketiah exigió saber por qué la efusividad de Sambi en London Colney había disminuido tanto a lo que Lokonga respondió: «Sonrío cuando estoy jugando». La réplica de Nketiah, «¿crees que eres el único que no juega?» Lucía peor para Lokonga dada la forma en que Eddie eventualmente entró al equipo y marcó la diferencia.

Ese fragmento también fue desafortunado para Lokonga porque probablemente haya contribuido a dar forma a las opiniones sobre él dentro de la base de fanáticos. Si bien Nketiah ciertamente irrumpió en el equipo y marcó la diferencia, sus actuaciones se compararon con el juego delantero absolutamente empobrecido de Alex Lacazette, a diferencia del pilar crucial que es Thomas Partey.

A principios de esta temporada, Hablé con el jefe del Arsenal Women, Jonas Eidevall por su decisión de ceder inmediatamente al fichaje de verano de 19 años, Gio Queiroz, al Everton. “Es una jugadora joven pero está acostumbrada a jugar mucho al fútbol del primer equipo. Tocaba mucho en España. No quería que ella diera un paso atrás de la etapa en la que se encuentra en su carrera en este momento al no jugar minutos regulares”.

Me hizo pensar en Sambi y en lo difícil que debió ser para él adaptarse y pasar de ser el capitán del Anderlecht, uno de sus jugadores más importantes y alguien que formaba parte de la selección de Bélgica, a un jugador al margen de un club como Arsenal. La sensación de melancolía no solo se extiende a ese intercambio de cantina con Nketiah.

En octubre, criticó al seleccionador de Bélgica, Roberto Martínez, “Quizás Martínez no cree en mis cualidades o no le gusta mi estilo. Pero prefiero que lo comunique claramente. Habría aceptado su decisión sin dudarlo”. De todos modos, sus posibilidades de formar parte del equipo de la Copa del Mundo eran escasas, pero, debido a la frustración, prefirió prender fuego a la rama de olivo.

Es difícil escapar a la conclusión de que probablemente no le suceda a Sambi en el Arsenal. Creo que el club gastará mucho en un centrocampista en el verano (quizás incluso en enero) y eso suavizará su salida. Sin más partidos de la fase de grupos de la Europa League o de la Copa de la Liga, creo que el club probablemente podría darse el lujo de prestarlo en enero y engordarlo para una venta de verano.

Sin embargo, eso no significa que haya sido un mal fichaje. Ha ayudado al Arsenal a proteger a Partey en competiciones menos importantes y de eso se trata realmente la rotación de la Europa League. No se trata realmente de desarrollo o incluso de dar tiempo de juego a los jugadores del equipo, eso es un beneficio puramente secundario. La razón principal de esa rotación es proteger a los padres en lugar de cuidar a los hijos.

Parece que Sambi ahora ha entrado en una trampa 22 en el Arsenal, donde necesita minutos regulares para florecer y, de manera realista, simplemente no va a conseguir eso en el norte de Londres. Con suerte, su edad y perfil harán que el club no se vea afectado por una tarifa de venta, fue una apuesta de bajo costo que realmente no ha tenido consecuencias dramáticas.

Esa es la ventaja de comprar jóvenes, puedes avanzar rápidamente. Sin embargo, los jugadores más jóvenes también tienden a necesitar el ritmo de los juegos y realmente no pueden conseguirlo en estos roles ocultos, como han concluido Emi Martínez y Joe Willock en temporadas recientes (y ambos trajeron un buen dinero para el Arsenal). Un activista experimentado como Elneny es mucho más adecuado para un informe ocasional, pero tiende a costar más en el mercado y tiene un mayor inconveniente cuando los movimientos no funcionan.

Todo el mundo sabía al firmar que Sambi necesitaría tiempo para adaptarse y crecer en el Arsenal. Si bien Partey todavía está allí, el Arsenal realmente no necesita que Sambi sea mucho más que un respaldo. La pregunta entonces es si Arteta cree que hay suficientes ingredientes para entrenarlo en un estilo de juego más posicional, como estaba preparado para hacer con Martinelli, por ejemplo.

Las hojas de té sugieren que eso no va a suceder. Cuando Aubameyang se exilió, Arteta confió en Martinelli para asumir el rol de lateral izquierdo y no volvió a fichar para reforzar la delantera. Cuando Partey y Elneny tuvieron lesiones de mediano plazo, el Arsenal intentó fichar a otro centrocampista y creo que eso nos dice todo lo que necesitamos saber.

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